Dolori intercostali: sintomi e rimedi

Quando si parla di dolori intercostali i problemi alla base possono essere davvero molti, alcuni innocui, altri pericolosi per la salute: se i sintomi sono forti o ricorrenti, l'unico rimedio è il medico

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Articolo aggiornato il 1 Novembre 2023

Con il nome di dolori intercostali si indicano tutti quei sintomi dolorosi che interessano il torace. Qui, però sono presenti vari organi e strutture e quindi diversi la casistica del dolore intercostale è davvero ampia, con differenti manifestazioni che possono segnalare patologie anche molto varie, sia per causa sia per localizzazione, sia per gravità.

Le cause
All’origine dei dolori intercostali ci possono essere davvero molte problematiche, più o meno serie:

  • patologie del cuore (come l’infarto), dell’aorta (per esempio un aneurisma dell’aorta) e del pericardio (pericarditi),
  • disturbi polmonari (come l’embolia polmonare),
  • problemi gastrici (dal reflusso all’ulcera, fino ai calcoli alla colecisti),
  • disturbi muscolo-scheletrici (come crampi e fratture),
  • ansia.

I sintomi
I dolori intercostali rappresentano, quindi, un segnale complesso da decifrare: spesso non esiste una relazione tra intensità del dolore e serietà della malattia che lo provoca e molte volte il dolore è simile anche in presenza di problemi molto diversi.

Un dolore tipico è quello da crampi muscolari intercostali: fitte intense ma localizzate generalmente subito sotto la gabbia toracica, dovute alla contrazione muscolare improvvisa. Ma anche i dolori ansiogeni sono trafittivi: si tratta fitte, a volte anche di breve durata, al petto, più spesso in corrispondenza della punta del cuore, spesso accompagnate a stati d’ansia.

In caso di infarto o angina, invece, il dolore interessa la parte centrale del torace, come un peso oppressivo sullo sterno, si irradia al braccio sinistro ed è spesso associato a sudorazione fredda e affanno. In presenza di angina dura circa 5-10 minuti e passa, mentre con l’infarto la durata è maggiore.

In presenza di problemi all’esofago, in genere il dolore toracico è profondo, può irradiarsi tra le scapole, alla mandibola, al collo e alle spalle. E’ bruciante, a volte molto intenso, può protrarsi anche per ore e tende a ripresentarsi con frequenza.

I rimedi
Contro il dolore in genere è necessario rimuovere la causa all’origine. Data l’estrema varietà dei dolori intercostali il consiglio principale è uno solo: se il dolore è molto forte o ricorrente, è bene rivolgersi al medico (o eventualmente anche al Pronto Soccorso), per capire la causa e intervenire di conseguenza.

Donna si tocca il torace
Donna si tocca il torace – Vlada Karpovich – Pexels.com

I rimedi naturali

La nevralgia intercostale è una forma di dolore neuropatico associato ai nervi situati sotto le costole e collegati ai muscoli, alla pelle e alla cavità toracica. Il sintomo principale di questa condizione è il dolore nella zona delle costole, nella parte superiore del torace o nella schiena superiore. Oltre ai trattamenti medici convenzionali, esistono varie misure che possono essere adottate a casa per alleviare il dolore causato dalla nevralgia intercostale. Questi approcci includono l’uso di trattamenti topici, esercizi di stretching e modifiche dello stile di vita.

I trattamenti topici da banco, come la capsaicina e la lidocaina, possono contribuire a ridurre i sintomi della nevralgia intercostale. La crema a base di capsaicina deriva dai peperoncini piccanti e, quando applicata sulla pelle, può causare una sensazione di bruciore temporanea che potrebbe risultare scomoda. Tuttavia, coloro che la utilizzano regolarmente segnalano un miglioramento del dolore neuropatico. Sono disponibili anche cerotti contenenti capsaicina che possono essere applicati sulla zona pettorale o dorsale per alleviare il dolore. La lidocaina, invece, è un anestetico che produce un effetto anestetizzante temporaneo quando applicato sulla pelle ed è disponibile sotto forma di gel, unguento o cerotto.

Inoltre, alcuni esercizi di stretching possono contribuire a ridurre il dolore associato alla nevralgia intercostale. Ad esempio, è possibile eseguire lo stretching stando in piedi con le braccia lungo i fianchi e i gomiti piegati ad un angolo di 90 gradi, quindi spingere indietro le braccia unendo le scapole e mantenere questa posizione per 10 secondi, ripetendo l’esercizio. Altre opzioni includono lo stretching in posizione eretta con la colonna vertebrale dritta e la respirazione profonda per cinque cicli. Puoi anche sederti o stare in piedi con le braccia sollevate sopra la testa, unire le mani e bloccare i gomiti, quindi piegarti da un lato per 10 secondi prima di rilassarti e ripetere dal lato opposto.

Trattamenti per dolori intercostali
Trattamenti per dolori intercostali – Ryutaro Tsukata – Pexels.com

Esistono alcune modifiche nello stile di vita che possono contribuire a alleviare il dolore nervoso, incluso quello derivante dalla nevralgia intercostale:

  1. Attività fisica: L’attività fisica regolare rilascia endorfine, sostanze chimiche naturali del corpo che possono ridurre il dolore. Inoltre, l’esercizio fisico frequente migliora il flusso sanguigno e favorisce la dilatazione dei vasi sanguigni, contribuendo così a nutrire e a promuovere la guarigione dei nervi danneggiati.
  2. Igiene del sonno: Mantenere abitudini di sonno regolari è fondamentale per ridurre il dolore. Poiché il dolore nervoso può peggiorare durante la notte, adottare buone pratiche di sonno è essenziale per permettere al corpo di riposare adeguatamente. Ciò include andare a letto e svegliarsi alla stessa ora ogni giorno e limitare il consumo di caffeina, che può disturbare il sonno.
  3. Limitare il consumo di alcol: Ridurre il consumo di alcol non solo è benefico per la salute generale, ma può anche aiutare a diminuire il dolore. L’abuso di alcol può danneggiare i nervi e contribuire all’aggravarsi del dolore. Alcuni esperti raccomandano di limitare il consumo di alcol a non più di quattro bevande a settimana.
  4. Meditazione: La pratica della meditazione può contribuire a ridurre sia il livello di stress che il dolore. L’immaginazione guidata e il biofeedback, in cui si apprende a controllare le risposte fisiologiche del corpo, possono anche risultare utili nel gestire il dolore nervoso.

Quando preoccuparsi dei dolori intercostali?

I sintomi più comuni di uno strappo muscolare intercostale includono dolore acuto e circoscritto nell’area del petto o tra le costole, difficoltà respiratorie e rigidità o spasmi muscolari. Questo dolore spesso si aggrava con attività come la respirazione profonda, la tosse o gli starnuti e talvolta può irradiarsi alla spalla o alla schiena. Poiché questi sintomi possono essere confusi con altre condizioni, come problemi cardiaci o polmonari, è di fondamentale importanza consultare un professionista medico se si sperimenta dolore toracico persistente o si riscontrano difficoltà respiratorie. Sebbene casi leggeri di strappo muscolare intercostale possano spesso essere gestiti autonomamente attraverso riposo e l’uso di farmaci da banco antidolorifici, ci sono situazioni in cui è necessario ricorrere a cure mediche immediate. Seguenti sono i segnali che richiedono una consulenza medica di emergenza:

  1. Dolore persistente o in aumento: Se il dolore non migliora con il riposo o l’assunzione di antidolorifici da banco, o se peggiora progressivamente, è fondamentale consultare un medico.
  2. Difficoltà respiratorie: Questo sintomo potrebbe indicare la presenza di una condizione sottostante più seria, come un’infezione polmonare o persino una frattura delle costole.
  3. Segni di infezione: La comparsa di sintomi come febbre, brividi, o rossore e gonfiore nella zona toracica richiede assistenza medica immediata.

I traumi dei muscoli intercostali possono essere complessi da identificare poiché il dolore toracico può derivare da diverse cause. Se il dolore al petto persiste per oltre tre giorni, è consigliabile fissare un appuntamento con un professionista sanitario per ottenere una diagnosi accurata.

In generale, le lesioni muscolari intercostali non sono solitamente molto gravi, ma possono essere confuse con altre forme di dolore toracico. Ad esempio, se hai subito una caduta o un trauma diretto al petto, è fondamentale consultare un medico per escludere la presenza di fratture ossee o lussazioni. Una visita medica può contribuire a escludere altre condizioni e a confermare che il dolore toracico è effettivamente causato da una lesione muscolare. Le lesioni muscolari intercostali possono essere suddivise in tre categorie:

  1. Primo grado (lieve): in questo caso, le fibre muscolari sono allungate e alcune possono subire uno strappo.
  2. Secondo grado (moderato): si verifica uno strappo significativo di un numero considerevole di fibre muscolari.
  3. Terzo grado (grave): tutte le fibre muscolari sono strappate.

I traumi di secondo e terzo grado richiedono più tempo per guarire completamente.

Dopo aver escluso lesioni gravi, il medico potrebbe consigliare uno o più dei seguenti trattamenti:

  • Riposo: evitare attività che possono provocare un aumento del dolore è fondamentale. Gli atleti potrebbero dover interrompere temporaneamente gli allenamenti e le competizioni o limitare i movimenti per prevenire ulteriori infortuni. Il medico può lavorare con te per pianificare un graduale ritorno all’attività fisica e al movimento.
  • Crioterapia: nei primi giorni successivi all’infortunio, l’applicazione di impacchi di ghiaccio avvolti in un asciugamano per 15-20 minuti a intervalli può contribuire a ridurre il gonfiore.
  • Termoterapia: dopo i primi giorni, la terapia del calore può essere preferibile. L’uso di una piastra elettrica per riscaldare i muscoli lesionati può alleviare il dolore e accelerare il processo di guarigione.
  • Farmaci antidolorifici: in alcuni casi, l’uso di farmaci può aiutare a ridurre il dolore. È importante discutere con il medico dei farmaci appropriati, poiché alcuni potrebbero aumentare il rischio di sanguinamento.
  • Intervento chirurgico: in situazioni in cui i muscoli sono completamente strappati, potrebbe essere necessario un intervento chirurgico.

Dove fa male con i dolori intercostali?

Il dolore associato alla nevralgia intercostale segue solitamente una distribuzione lungo il dermatomero coinvolto o si manifesta in un modello a fasce. Spesso viene descritto dai pazienti come dolore, tensione, fitte, sensazione dolorosa e/o bruciore lungo le costole, il torace e/o la schiena e/o nella parte superiore dell’addome. Questo dolore può anche essere associato a sensazioni anomale, come intorpidimento e formicolio (parestesie). In molti casi, specialmente nella nevralgia post-erpetica, i pazienti possono sperimentare una notevole sensibilità al tatto nella regione dolorosa, una condizione conosciuta come allodinia.

Il dolore può manifestarsi in modo acuto quando si intraprendono attività fisiche o si eseguono movimenti improvvisi, come una brusca torsione del busto, il salto, il riso, la tosse, gli starnuti o persino la respirazione. Il dolore può essere continuo o intermittente. La storia clinica del paziente, inclusi eventuali interventi chirurgici toracici precedenti, traumi o episodi di infezione da herpes zoster (HZ), deve essere considerata. Tuttavia, è importante notare che la nevralgia intercostale può insorgere senza un fattore scatenante noto.

Durante l’esame fisico, il paziente può riferire allodinia al tatto leggero e/o iperalgesia in risposta a stimoli puntiformi, che vengono descritti come punture lancinanti o sensazioni di bruciore. Questi sintomi spesso sono accompagnati da intorpidimento nella distribuzione di uno o più dermatomi che corrispondono ai nervi intercostali coinvolti. Inoltre, possono verificarsi contrazioni muscolari involontarie e cambiamenti nel colore della pelle sopra l’area interessata. La perdita di sensibilità nella zona dermatomerica correlata è indicativa di danni ai nervi. La palpazione o lo stiramento dei nervi colpiti può causare la riproduzione del dolore.

Dolore forte al petto
Dolore forte al petto – freestocks.org – Pexels.com

Un esame positivo che può essere eseguito per confermare la nevralgia intercostale è il “segno di Schepelmann”. In questo test, il paziente sperimenta un aumento del dolore quando flette lateralmente la parte lombo-toracica verso il lato del dolore, il che comporta una compressione delle strutture intercostali. Invece, un aumento del dolore quando si inclina dal lato potrebbe suggerire la presenza di dolore pleuritico, che è associato alla distensione della pleura. Nel caso della sindrome ACNE, il “segno di Carnett” potrebbe risultare positivo, indicando un aumento del dolore quando viene eseguita la palpazione dell’area interessata durante l’attivazione dei muscoli addominali, ad esempio durante una contrazione parziale.

Se il paziente ha subito un precedente intervento chirurgico toracico, è essenziale raccogliere dettagli riguardanti tale procedura, l’indicazione per l’intervento, la tempistica e le eventuali complicazioni. In un paziente ospedalizzato dopo una toracotomia, le informazioni sulla storia medica saranno documentate, ma potrebbero richiedere ulteriori indagini in contesti diversi. I pazienti spesso descrivono il dolore post-toracotomia come una sensazione di bruciore o punture lancinanti con sensazioni anomale localizzate in uno o due dermatomi adiacenti nella distribuzione del/i nervo/i interessato/i, che coincidono con il sito dell’intervento chirurgico. Poiché la nevralgia intercostale può avere diverse cause, è importante considerare vari aspetti nella gestione. Tuttavia, il trattamento specifico della nevralgia intercostale rimane simile e verrà descritto di seguito dopo aver esaminato i fattori unici del paziente. Una volta che le cause scatenanti sono state identificate, è essenziale cercare di mitigarle. Ad esempio, se il paziente soffre di una tosse cronica che potrebbe contribuire al dolore, potrebbe essere utile prescrivere un farmaco per sopprimere la tosse.

Ottimizzare le strategie preventive e ridurre le cause degli infortuni, nonché il dolore associato a tali infortuni nella fase acuta, può ridurre il rischio di sviluppare dolore cronico. Per esempio, nel caso di un intervento chirurgico toracico, è cruciale pianificare in anticipo il controllo del dolore, compresi metodi come il blocco neuroassiale o periferico insieme all’uso di farmaci analgesici multimodali. Questa approccio può garantire un efficace sollievo dal dolore nel periodo acuto e ridurre la probabilità di sviluppare una sindrome da dolore post-toracotomia (PTPS). Inoltre, può migliorare la capacità respiratoria e la funzione polmonare, riducendo l’immobilizzazione del paziente. Tradizionalmente, l’anestesia epidurale toracica posizionata prima dell’intervento chirurgico è stata considerata il metodo di riferimento per raggiungere questi obiettivi, ma è possibile ottenere risultati simili utilizzando il blocco dei nervi paravertebrali.

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